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CIENCIA Y TECNOLOGÍA

Recuperado, casi: los primeros pacientes de China no pueden eliminar el coronavirus

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Brenda Goh/Reuters.

WUHAN, China (Reuters) – Vestido con un traje de materiales peligrosos, dos máscaras y una careta, Du Mingjun llamó a la puerta de caoba de un piso en un distrito suburbano de Wuhan en una mañana reciente.

Un hombre que llevaba una sola máscara abrió la puerta un poco y, después de que Du se presentó como consejera psicológica, se echó a llorar.

«Realmente no puedo soportarlo más», dijo. Diagnosticado con el nuevo coronavirus a principios de febrero, el hombre, que parecía tener unos 50 años, había sido tratado en dos hospitales antes de ser trasladado a un centro de cuarentena establecido en un grupo de bloques de apartamentos en una parte industrial de Wuhan.

¿Por qué, preguntó, las pruebas decían que todavía tenía el virus más de dos meses después de haberlo contraído por primera vez?

La respuesta a esa pregunta es un misterio que desconcierta a los médicos en la primera línea de la batalla de China contra COVID-19, a pesar de que ha frenado con éxito la propagación del coronavirus en todo el país.

Los médicos chinos en Wuhan, donde el virus surgió por primera vez en diciembre, dicen que un número creciente de casos en que las personas se recuperan del virus, pero continúan dando positivo sin mostrar síntomas, es uno de sus mayores desafíos a medida que el país avanza a una nueva fase de su contención batalla.

Todos los pacientes dieron negativo para el virus en algún momento después de recuperarse, pero luego dieron positivo nuevamente, algunos hasta 70 días después, dijeron los médicos. Muchos lo han hecho durante 50-60 días.

La posibilidad de que las personas sigan siendo positivas para el virus, y por lo tanto potencialmente infecciosas, es motivo de preocupación internacional, ya que muchos países buscan poner fin a los bloqueos y reanudar la actividad económica a medida que la propagación del virus disminuye. Actualmente, el período de aislamiento recomendado a nivel mundial después de la exposición es de 14 días.

Hasta ahora, no ha habido confirmaciones de pacientes recientemente positivos que infecten a otros, según funcionarios de salud chinos.

China no ha publicado cifras precisas sobre cuántos pacientes entran en esta categoría. Pero las revelaciones de hospitales chinos a Reuters, así como en otros informes de los medios, indican que hay al menos docenas de tales casos.

En Corea del Sur, alrededor de 1,000 personas han resultado positivas durante cuatro semanas o más. En Italia, el primer país europeo devastado por la pandemia, los funcionarios de salud notaron que los pacientes con coronavirus podían dar positivo por el virus durante aproximadamente un mes.

Como existe un conocimiento limitado sobre cuán infecciosos son estos pacientes, los médicos en Wuhan los mantienen aislados por más tiempo.

Zhang Dingyu, presidente del Hospital Jinyintan, donde se trataron los casos más graves de coronavirus, dijo que los funcionarios de salud reconocieron que los aislamientos pueden ser excesivos, especialmente si los pacientes demostraron no ser infecciosos. Pero, por ahora, era mejor hacerlo para proteger al público, dijo.    

Describió el problema como uno de los más apremiantes que enfrenta el hospital y dijo que se está recurriendo a consejeros como Du para ayudar a aliviar la tensión emocional.

«Cuando los pacientes tienen esta presión, también pesa sobre la sociedad», dijo.

Docenas de casos

La difícil situación de los pacientes a largo plazo de Wuhan subraya cuánto se desconoce acerca de COVID-19 y por qué parece afectar a diferentes personas de numerosas maneras, dicen los médicos chinos. Hasta ahora, las infecciones globales han alcanzado los 2.5 millones con más de 171,000 muertes.

Hasta el 21 de abril, el 93% de 82.788 personas con el virus en China se habían recuperado y dado de alta, según cifras oficiales.

Yuan Yufeng, vicepresidente del Hospital Zhongnan en Wuhan, dijo a Reuters que estaba al tanto de un caso en el que el paciente tuvo pruebas positivas después de haber sido diagnosticado por primera vez con el virus unos 70 días antes.

«No vimos nada como esto durante el SARS», dijo, refiriéndose al brote de Síndrome Respiratorio Agudo Severo de 2003 que infectó a 8.098 personas en todo el mundo, principalmente en China.

Los pacientes en China son dados de alta después de dos pruebas negativas de ácido nucleico, tomadas con al menos 24 horas de diferencia, y si ya no muestran síntomas. Algunos médicos quieren que este requisito se eleve a tres pruebas o más.

La Comisión Nacional de Salud de China ordenó a Reuters que hiciera comentarios en una sesión informativa el martes cuando se le preguntó sobre cómo se manejaba esta categoría de pacientes.

Wang Guiqiang, director del departamento de enfermedades infecciosas del Primer Hospital de la Universidad de Pekín, dijo en la sesión informativa que la mayoría de estos pacientes no mostraban síntomas y muy pocos habían visto empeorar sus condiciones.

«El nuevo coronavirus es un nuevo tipo de virus», dijo Guo Yanhong, un funcionario de la Comisión Nacional de Salud. «Para esta enfermedad, las incógnitas son aún mayores que las conocidas».

RESTOS Y REACTIVACIÓN

Los expertos y los médicos luchan por explicar por qué el virus se comporta de manera tan diferente en estas personas.

Algunos sugieren que los pacientes que vuelven a hacer la prueba como positivos después de haber sido previamente negativos fueron reinfectados de alguna manera con el virus. Esto socavaría las esperanzas de que las personas que contraigan COVID-19 produzcan anticuerpos que eviten que se enfermen nuevamente por el virus.

Zhao Yan, médico de medicina de emergencia en el Hospital Zhongnan de Wuhan, dijo que era escéptico sobre la posibilidad de reinfección basada en casos en su instalación, aunque no tenía pruebas contundentes.

«Son monitoreados de cerca en el hospital y son conscientes de los riesgos, por lo que permanecen en cuarentena. Así que estoy seguro de que no fueron reinfectados».

Jeong Eun-kyeong, director de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Corea, dijo que el virus pudo haber sido «reactivado» en 91 pacientes surcoreanos que dieron positivo después de que se pensó que habían sido eliminados.  

Otros expertos surcoreanos y chinos han dicho que los restos del virus podrían haber permanecido en los sistemas de los pacientes pero no ser infecciosos o peligrosos para el huésped u otros.

Pocos detalles se han revelado sobre estos pacientes, como si tienen condiciones de salud subyacentes.

Paul Hunter, profesor de la Facultad de Medicina Norwich de la Universidad de East Anglia, dijo que previamente se había visto una eliminación inusualmente lenta de otros virus como el norovirus o la influenza en pacientes con sistemas inmunes debilitados.

En 2015, las autoridades de Corea del Sur revelaron que tenían un paciente con Síndrome Respiratorio de Medio Oriente afectado por linfoma que mostró signos del virus durante 116 días. Dijeron que su sistema inmunitario debilitado evitó que su cuerpo se librara del virus. El linfoma finalmente causó su muerte.

Yuan dijo que incluso si los pacientes desarrollan anticuerpos, no garantiza que se volverán libres de virus.

Dijo que algunos pacientes tenían altos niveles de anticuerpos, y aún así dieron positivo a las pruebas de ácido nucleico.

«Significa que las dos partes todavía están luchando», dijo.

PEAJE MENTAL.

Como se pudo ver en Wuhan, el virus también puede infligir un alto costo mental a aquellos atrapados en un ciclo aparentemente interminable de pruebas positivas.

Du, quien estableció una línea directa de terapia cuando comenzó el brote de Wuhan, permitió a Reuters a principios de abril unirse a ella en una visita al centro de cuarentena suburbano con la condición de que ninguno de los pacientes fuera identificado.

Un hombre recitó los nombres de tres hospitales de Wuhan en los que se había quedado antes de ser trasladado a un piso en el centro. Había tomado más de 10 pruebas desde la tercera semana de febrero, dijo, en ocasiones con resultados negativos pero mayormente positivos.

«Me siento bien y no tengo síntomas, pero lo comprueban y es positivo, lo comprueban y es positivo», dijo. «¿Qué pasa con este virus?»

Los pacientes deben permanecer en el centro durante al menos 28 días y obtener dos resultados negativos antes de que se les permita salir. Los pacientes están aislados en habitaciones individuales que, según dijeron, fueron pagados por el gobierno.

El caso más preocupante que enfrentó a Du durante la visita fue el hombre detrás de la puerta de caoba; le había dicho a los trabajadores médicos la noche anterior que quería suicidarse.

«No estaba pensando claramente», le dijo a Du, explicando cómo ya se había tomado numerosas tomografías computarizadas y pruebas de ácido nucleico, algunas de las cuales dieron negativo, en diferentes hospitales. Le preocupaba haber sido reinfectado mientras recorría varios hospitales.

Dijo que su nieto lo extrañaba después de haber estado fuera tanto tiempo, y le preocupaba que su condición significara que nunca podría volver a verlo.

Rompió en otra ronda de sollozos. «¿Por qué me está pasando esto?»

(Informes de Brenda Goh; Informes adicionales de Jack Kim en Seúl, Elvira Pollina en Milán, Belén Carreño en Madrid y la sala de redacción de Shanghái; Edición de Philip McClellan)

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